Germany’s GEMA: Resistance is (not) futile

I don’t know whether this one has hit US shores already – or if there is any other country that knows about it. But there’s something going on in Germany.

Again, it’s about licensing. We already had our share of GEMA within the past few weeks (see Rapidshare and Jamendo). Read about it at ContentSphere, or do it over at TechDirt. GEMA, Germany’s only collections society, still is surprisingly entertaining (if you’re into cynism).

But, there’s some uprising fresh breeze, and it’s coming from Germany’s most southward located town: Sonthofen.

Once Upon a Time, Live Action Had Been on the Stage…

In Sonthofen, Monika Bestle runs the Sonthofener Kulturwerkstatt, a cultural centre in the little town of 20.000 citizens. Don’t be mislead by the rather old school amateur website look. Even if you don’t speak any German, you definitely will notice the omnipresence of GEMA focused topics. Due to bad experiences Bestle gained in organising cultural events dealing with GEMA, the online home of the Sonthofener Kulturwerkstatt became the center of quite many people to share similar experiences.

Eventually, 13 years of interaction and talks with artists made Bestle decide to take an important step.

… Now, Action Is Taken to Federal Parliament.

She initiated an petition to collect votes to achieve a hearing at a German Federal Parliament committee. You can download the form [link broken, 2016-03-10] to get concertgoers and other people signing in. But most importantly, for some time now there’s an official online platform by German government to submit inquiries for petitions. And Monika Bestle took the chance and got hers started.

Uprising on the Internet.

On 12 June, only 17 days ago, the petition had #2.800 votes. Right now, at this very moment on 28 June, it clocks in at exactly 78.514 votes – and counting [link broken, 2016-03-10].

So what!?

You may wonder – why? What’s that all about? What’s the benefit?

Let me cut it short here. Elsewhere, you’ll find more details to it. I’m adding a separate article giving some examples tomorrow. There are five main problems with GEMA that are shared by a lots of artists and event managers and people who get in touch with the billing carried out by GEMA.

  • Lack of transparency:
    • Vast number of forms to choose from when applying for a license.
    • Varying conditions of calculation.
    • Distribution of collected royalties.
  • High cost of events:
    • In particular, license fees at newcomer gigs are often higher than earnings.
    • Upcoming are heavily increased rates at the expense of new acts and event managers.
  • Unbalanced payment of royalties leading to disproportionate shares of GEMA members.
  • “GEMA assumption”:

“Because of the large and comprehensive repertoire GEMA manages, at performances of national and international dance and entertainment music there is an actual assumption militating in favour of the existence of a liability fee.”

  • Questionable behaviour in business
    • No reminder but instant filing of lawsuits.
    • Inadequate penalties.

Summing it up.

Key claim of the petition is: There is no need to get rid off GEMA. It’s got an important role to represent artists in billing licencees. But the basic structure has been lost and technology has changed. That’s why reformation must be carried out. Petitioners therefore demand for:

  • Simplification of license fee structure.
  • Scrutinisation of compatibility with constitutional, copyright, and registered society’s law.
  • Transparency of distribution key (relating to distribution of royalties).
  • Questioning the so-called “GEMA assumption”.

Think Twice. Look Three Times.

Unfortunately, the petition is not precise in its phrasing. Though, this very character is understandable. First, the issue is a complex one. Second, it is an inquiry of a concerned citizen. Monika Bestle is no lawyer. And the online platform for petitions is made for majority access. But, critics of the petition tend do ignore these facts.

Also, GEMA’s legal form is that of a registered society. It’s difficult to undertake any legal action if GEMA’s billing and interaction with its members is based upon rules set by members. Based on that, critics motivate GEMA’s members to change something about the current situation if they don’t agree upon it. Yet, this has to be questioned too because at a closer look there are different types of membership. Even more so, although it’s a society in form – business behaviour is that of a public and governmental organisation. It is not.

The Age of Attentiveness.

No matter what the outcome of the petition will be, it has to be celebrated for raising attention to the topic.

Just recently, I got to know what it means if you’re not following each and every update at TechDirt, ArsTechnica, Bob Lefsetz’s letter etc. My wife, eager as me regarding topics in music biz, talked to a colleague of hers. Now, my wife is working in court so there’s some relevance to the most beloved topics of you and me there as well. She told her colleague about Hadopi in France and copyright matters in Germany. Her colleague shrugged it off: “Come on, that’s just a marginal issue.”

Importance of Culture.

Right here, the petition shows: It is not marginal at all. It is an issue important to German culture. I couldn’t help thinking of Lessig’s Oral Argument following his petition in Eldred v. Ashcroft to the Supreme Court in 2002 (Lawrence Lessig, “Free Culture. The Nature and Future of Creativity.”, pp. 229). This has been on another level yet on a related issue. In “Free Culture” he questions if he had won if pointing out the foreseeable damage to American culture instead of approaching the case from his role as a law lecturer and professor.

This is the very advantage of Bestle’s petition. It is grass roots speaking. Monika Bestle, standing in for many others in Germany, is passionate about it. And the music industry is aware of it. As soon as the magic number of 50.000 votes had been reached, which is the threshold to allow for a public hearing, GEMA issued a press release [link broken, 2016-03-10].

The Empire Strikes Back.

GEMA thrives to point out misunderstandings in recent past – misunderstandings caused by others of course. They reference particular special rates – rates that are not always hinted at by their consultants who you almost coercively have to contact when calculating your cost in licence fees. Again, I’m trying to allow for some insight as to how inscrutable rates are within the companion to this article (upcoming).

Hope for a Tsunami.

So what are we up to now? Monika Bestle has at least 80.000 people on her side. That’s about four times the population of her hometown. The online petition will end on 17 July, which means there’s room to go.

We’ve got a cancelled Popkomm conference in Berlin. And there’s an enthusiastic movement of people from grass roots ready to work on replacing it by a less heavily industry but culture based event: “#unkomm” / “all2gethernow!”.

Germany just witnessed the most successful petition ever in German history, protesting against Internet bans [link broken, 2016-03-10]. The number of collected votes ended up at 134.015.

Most important is public attentiveness. Thanks to Monika Bestle, this has been achieved.


Speaking of attentiveness, I might add that in autumn there will be elections to the German Federal Parliament, to Bundestag. Nearly 80.000 votes in an online petition only means valuable votes in election campaigns.

[Please note: All stats and facts are taken from the book “GEMA, GVL & KSK – Die Praxishilfe für Musiker und Musikverwerter” by Lothar Scholz, 3rd ed., 2007.]

This text has been published under a Creative Commons BY-NC-SA 3.0 Unported licence. If you would like to make use of the text or parts of it in a way that goes beyond the scope please get in touch with me.


Join the discussion and tell us your opinion.

WhyteWolf Technology
2009-07-09 at 09:15

We’ve noted in the past some of the massive problems with various collections societies around the world. These groups are often given something of a monopoly over collecting music royalties, and even though they present themselves as being non-profits d

Detlef Lauster
2009-09-30 at 10:41

GEMA ein unsozialer Verein der Reiche reicher und Arme ärmer ————————————————————————————————————————Betreff: Ich bin kein Gelegenheit’s KomponistGEMA ein unsozialer Verein der Reiche reicher und Arme ärmer macht.

Sehr geehrte Damen und Herren, wie kann man nur so gemein sein. Die GEMA schreibt öffentlich ” Fundament der GEMA bilden, eine relativ kleine Zahlausmachen, während die Urheber, deren Repertoire nur gelegentlich genutzt wird, zahlenmäßig überwiegen. Die ordentlichen Mitglieder, die den Großteil des wirtschaftlich relevanten Repertoires in die GEMA einbringen, sollen bei der Entscheidungsbildung nicht durch die Vielzahl der außerordentlichen oder angeschlossenen Mitglieder dominiert werden. Ich bin außerordentliches GEMA Mitglied. Überall wo meine Musik gespielt wird, die ich komponiert habe, rechnet die GEMA nicht ab und erfast mich auch namentlich nicht als Komponist und Texter. Das ist, wenn Musik von mir gespielt wird in Fußballstadien, Internetradios, Discotheken, kleineren TV-Sendern, Kneipen, Kirmes. Überall wird nur eingeschätzt und in einen großen Topf geworfen, der später den ordentlichen GEMA Mitgliedern angerechnet wird. Das das so ist , haben die Ordentlichen GEMA Mitglieder so entschieden. Die Angeschlossenen und Außerordentlichen GEMA Mitglieder haben ja kein Mitspracherecht. Wir, die An. und außerordentlichen GEMA Mitglieder über 60 000 wir sind keine GEMA Mitglieder vom Gesetz aus und haben deshalb auch kein Stimmrecht , was bewusst von den ordentlichen GEMA Mitgliedern gewollt ist. Das gemeine von der GEMA ist, sie behauptet, angeschlossene und außerordentliche GEMA Mitglieder haben keine Mitbestimmungsrechte weil sie so wenig erwirtschaften. Dabei ist die GEMA so ungerecht, sie erkennt die erwirtschafteten Einnamen der außerordentlichen und angeschlossenen nicht an, die in Fußballstadien, Internetradios, in Discotheken, in Kneipen. kleine TV Sender, gespielt werden. Schmeißt die Einnahmen in einen großen Topf, die den Ordentlichen Mitgliedern angerechnet wird. Begründung! Genaues Abrechnen kostet zu viel Geld der GEMA. Da wo korrekt abgerechnet wird, dort kommen die meisten Außer und Angeschlossen Mitglieder nicht rein. In den Öffentlichrechtlichen (Wo auch Ordentliche GEMA Mitglieder sitzen also doch auch entscheiden können was gesendet wird und was nicht).Das ist der Trick wie die organisierten Ordentlichen GEMA Mitglieder arbeiten. Sie sagen alle werden gleich behandelt ob an, außer oder ordentliche. Dabei wird nur korrekt abgerechnet wo die ordentlichen GEMA Mitglieder sitzen , in den großen Radiosendern und Öffentlichrechtlichen. Und der Bürger bezahlt noch die Ungerechtigkeit mit Steuern und GEZ Wenn man als Komponist oft in den Öffentlichrechtlichen gesendet wird, dann bleibt und wird man auch Ordentliches GEMA Mitglied. Und wenn man CD´s auf den Markt hat und es schafft(für organisierte kein Problem) regelmäßig in den 12 Regionen auftreten zu lassen, kann man durch die GEMA reich werden. So zocken die Ordentlichen GEMA Mitglieder die Mehrheit der Komponisten und Texter dieser Welt ab und das im Sinne des Deutschen Staates der seinen Segen erteilt und dadurch seine Aufsicht und Überwachungspflicht vernachlässigt und damit seinen Kulturauftrag vernachlässigt. Meiner Meinung nach hat das deutsche Patentamt versagt , ging den einfachen Weg zu Gunsten der ordentlichen GEMA Mitglieder. Politiker und Parteien erhalten die Gunst der ordentlichen GEMA Mitglieder, weil sie für ihre Werbeaktionen geringer als andere für Werbung genutzte Musik bezahlen müssen. Die GEMA ist ein Verein der organisierten ordentlichen Mitglieder die sich die Gelder mit Ungerechtigkeit in ihre Tasche erwirtschaften. Zum Nachteil der nicht GEMA Mitglieder die An und Außerordentlichen GEMA Mitglieder. Ich bitte die GEMA um Stellungnahme da ich mich ungerecht als Außerordentliches GEMA Mitglied behandelt fühle. Möchte ich ihnen ganz dringlich sagen. Ich bin kein Gelegenheit’s Komponist.Es Es ist eine Frechheit, das die GEMA an und außerordentliche so darstellt. Die GEMA soll mal korrekt abrechnen und nicht nur da wo die Ordentlichen GEMA Mitglieder sitzen in den großen Radiosendern und Öffentlichrechtlichen . Die GEMA bleibt sich treu .Sie macht Reiche reicher und Arme ärmer und das von Jahr zu Jahr mehr wie man in den Statistiken erkennen kann. Eine Schande: Meine Meinung : die GEMA ist eine Schande in unserem Sozialstaat. Das kann man daran erkennen ,wohin die riesigen Einnahmen (800 Millionen € Einnahmen in einen Jahr. Ein kleiner Teil hat fast alles bekommen) fließen ,mit ausgeklügelten Verfahren und System werden die an und außerodentlichen GEMA Mitglieder benachteiligt und denunziert ( Gelegenheits- Koponisten). Man kann an den Statistiken erkennen, wie in den Jahren die Ordentlichen sich immer mehr Geld zugespielt haben. Durch ungerechte Abrechnung´s verfahren die ich an meinem eigenen Leibe als Außenordentlichen -GEMA Mitglied seit 1994 erfahren muss. Die GEMA ist ein Elite- Verein . Durch die künstlich gemachte 2 Klassengesellschaft der Elite, die Ordentlichen und die nicht GEMA Mitglieder an und außerordentliche ist ein großer Schaden entstanden. Nicht nur das dadurch in großen Mengen Arbeitplätze vernichtet worden sind sondern auch Musikkultur die durch die ordentlichen GEMA Mitglieder im Keime erstickt worden sind. In dem Sie den Öffentlichrechtlichen, Musik von an und außerordentlichen ausgegenzt worden sind im Sinne der Musikindustrie in dem die ordentlichen GEMA Mitglieder stecken. Stellen Sie sich mal vor der Deutsche Staat würde funktionieren wie die GEMA , dann dürfte nur die erfolgreiche Elite zu den Wahlen gehen. Dann würde Deutschland das sein was die GEMA ist. Ein Verein der Reiche reicher macht und Arme ärmer. Das wäre das Mittelalter. Beispiele wie Kultur vernichtet worden ist, durch die ordentlichen GEMA Mitglieder die auch besteht aus den großen Plattenfirmen in Form der Verleger. Ruhrgebiet ist Kulturhauptstadt von EUROPA. Es gibt nicht mal 3 bekannte Ruhrgebietslieder, weil diese im Sinne der Musikindustrie (GEMA) nicht in Radiosendern gesendet worden sind. Künstler wie Marius Müller Westerhagen, Wolfgang Petry, Peter Maffay, Udo Lindenberg die Stadien gefüllt haben, sind so gut wie nie in den 70zigern, 80 zigern,90zigern im Radio gesendet worden. Weil die Musikindustrie noch mehr Geld mit Amerikanischen Künstlern machen konnte. Kleine Künstler sind im Keime erstickt worden weil ihnen das wichtigste Forum Radio und Fernsehen entzogen worden ist. Das ist Kulturvernichtung im großen Stil. Ich bitte den Deutschen Staat, STOPPT die Zweiklassengesellschaft GEMA, ich bitte um Gerechtigkeit für die Mehrheit der Koponisten und Texter, für die Kunst und der waren Kultur. Es kann nur Gerechtigkeit entstehen, wenn jeder Koponist und Texter, der sich bei der GEMA anmeldet, gleichwertiges Stimmrecht hat. Nur so ist soziales und demokratisches Sein gewährleistet. Die Grundvoraussetzung einer Demokratie. Mit freundlichen Grüßen Detlef Lauster